(西郷隆盛の生涯)誕生から斉彬との出会いまで


島津斉彬肖像画
島津斉彬肖像画(キヨソネ画)鶴嶺神社蔵


(誕生そして郡方勤務へ)
 文政10(1827)年12月7日、西郷隆盛は、鹿児島城下の下加冶屋町山之口馬場(したかじやまちやまのぐちばば)で生まれました。
 幼名は小吉(こきち)、長じて隆永、隆盛と名乗り、通称は吉之助(きちのすけ)で通しました。南洲(なんしゅう)はその雅号です。
 西郷家の家格は「御小姓与(おこしょうぐみ)」で、士分では下から二番目の身分である下級藩士でした。
 少年時代の西郷については資料が少なく、はっきりとした事は分からないのですが、稚児(ちご)の時(薩摩では少年のことを言います)、けんかで右ひじを負傷し、完全に右ひじを曲げることが出来ないようになったため、この時より武術をあきらめ、学問に精を出すようになったと言われています。
 このように、幼少の頃、武芸ではなく、学問に励んだことが、西郷にとって後年大いに役立っていくのです。

 16才の時、西郷は藩の郡方書役助(こおりかたかきやくたすけ)に任命されます。
 薩摩藩では、武士の家庭の子弟がある程度の年齢に達すると、家計の助けとなるように小さな役目に付ける慣習がありました。これは武士人口が多い薩摩藩ならではの慣習です。
 例えば、書の巧みな者は役所の書役(事務)、武術の長けた者は藩校・演武館の助教(教員)といったように、個人の能力や資質に応じて様々な役目に就かせたのです。
 西郷は右ひじのケガのため、武芸をあきらめ学問に精を出していたので、書がかなり巧みだったのでしょう、郡方書役助、つまり農政をつかさどる役所の事務官の補助、といった役目に任命されたのです。
 藩の郡方は年貢(税)の徴収等も行なっていたので、藩内のあらゆる場所に出張しなければならない非常に体力のいる役目です。西郷の生まれついての雄大な体格も、郡方に任命された一つの理由だったのかもしれません。

 西郷が郡方に任命された時の郡奉行は、迫田太次右衛門利済(さこたたじうえもんとしなり)という人物でした。迫田は城下でも有名な気骨ある武士で、西郷はこの迫田に非常に大きな影響を受けています。
 ある時、迫田は重税に苦しむ農民の窮状を憤り、役所の門に、

「虫よ 虫よ いつふし草の根を断つな 断たばおのれも 共に枯れなん」

 と書いて、郡奉行を辞職しました。
 虫とは役人を意味し、いつふし草とは重税に苦しむ農民のことを指しています。
 つまり、「役人が農民に過剰な税を課すことは、自らを破滅に導くことに繋がる」という事を暗に風刺し、迫田は郡奉行を辞職したのです。
 この句には「国の根本をなすものは農民である」という、迫田の信念が表れているような気がします。
 西郷はこの迫田から農政に関する考え方を一から学んだのです。また、迫田から学んだ農政に関する知識や経験が、後に西郷が藩主・島津斉彬に見出される要因となるのです。


(お由羅騒動)
 西郷が郡方に勤務して5年後の嘉永2(1849)年、薩摩藩に大きなお家騒動が起こります。
 俗に言う「お由羅騒動(おゆらそうどう)」と呼ばれているものです。
 島津家27代当主で薩摩藩主の島津斉興(しまづなりおき)は、正室であった周子(かねこ)が産んだ世子である斉彬(なりあきら)ではなく、側室・由羅(ゆら)の方が産んだ子の久光(ひさみつ)を藩主にしたいと考えていました。(付記:世子とは、藩主の跡継ぎになる子供のことを言います)
 斉彬は進取気鋭の性格で、当時の日本を取り巻く諸外国の事情にも通じ、世間からは「三百諸侯中の世子の中でも随一」と言われるほど噂高い人物でしたが、藩主の斉興はそんな斉彬のことを嫌い、自らの家督をいつまでも譲ろうとはしなかったのです。
 当時、斉興は58歳になっており、斉彬は既に40歳になっていました。これは当時の社会状況から考えても異常なことです。
 世子が20歳代にもなれば、父である藩主は自ら隠居して、子に家督を譲るのが通例であったのですが、斉興は自らが50歳代を過ぎ、子の斉彬が40歳になろうとも、隠居しようとはしませんでした。
 なぜ、斉興がこれほど斉彬のことを嫌ったのかには大きな原因があるのですが、ここで詳しく書くことは控えます。
(付記:この二人の関係については、薩摩的幕末雑話 第三話「父と子−島津斉興と斉彬−」または第二十二話「島津斉興の密書−斉興と斉彬と久光の関係−」をご覧下さい)

 斉興がいつまで経っても斉彬に家督を譲ろうとしない、この異常な状態に対し、薩摩藩内にも不満を持っていた集団がありました。
 斉彬を慕う高崎五郎右衛門(たかさきごろううえもん)と近藤隆左衛門(こんどうりゅうざえもん)を中心とした一派です。彼らは斉興のやり方に反発し、「斉興隠居・斉彬擁立」へと動き、暗に活動を始めました。
 そのような高崎らの反体制への動きを知った藩主・斉興は、烈火のごとく激怒し、高崎、近藤の両名に切腹を命じ、その他この運動に関わった者達に対し、切腹や遠島、謹慎といった重い処分を下したのです。
 これがいわゆる「お由羅騒動」とか「嘉永朋党事件(かえいほうとうじけん)」、「近藤崩れ」、「高崎崩れ」と呼ばれている薩摩藩のお家騒動です。
 西郷の父である吉兵衛が御用人を勤めていた関係で、西郷家と非常に縁の深かった赤山靱負(あかやまゆきえ)も、この「お由羅騒動」に連座し、切腹してこの世を去りました。
 青年の頃から赤山の影響を受けて育った西郷は、赤山の見事な切腹の様子を父から聞くと、涙を流しながら赤山の志を継ぐことを決意したのです。
 このお由羅騒動は、若き日の西郷に大きな影響を与えました。


(斉彬襲封と西郷の江戸出府)
 
お由羅騒動により、斉彬派と呼ばれる一派は、急激にその勢力を落としたのですが、斉彬自身は藩主になることを決して諦めませんでした。
 自らが得た知識や経験を藩政に生かし、大幅な改革を推進したい、そして、諸外国の圧迫が迫る日本のために、自らの手腕を藩政に生かしたい。
 このような大きな目的と希望を持っていた斉彬は、藩主に成るべく一計を講じたのです。
 まず、斉彬は日頃親しくしていた老中・阿部正弘(あべまさひろ)の協力を得て、薩摩藩の密貿易(琉球(現在の沖縄)を通じて、薩摩藩は幕府から許された額以上の貿易を外国との間で行なっていました)を幕閣の問題にあげて、斉興とその腹心であり、財政責任者でもあった調所笑左衛門広郷(ずしょしょうざえもんひろさと)を追い詰めようとしたのです。
 自らの藩の秘密を漏らし問題にすることは、斉彬にとって苦肉の策であり、諸刃の剣を使うようなものでしたが、斉彬としては何とかして藩主になるためには、こうするより手立てがなかったのです。
 そして、この斉彬の秘策は的中しました。
 斉興の腹心であった調所は、藩内の貿易に関する責任は一切自分にあるという理由で服毒自殺して果て、藩主の斉興もまた、この密貿易問題と先年のお由羅騒動などの不祥事を幕閣から突きつけられ、その後隠居せざるを得なくなったのです。

 こうしてようやく嘉永4(1851)年2月2日、斉彬は島津家28代当主の薩摩藩主に就任しました。
 また、斉彬は藩主に就任するやいなや、この激動の時代を生き抜くため、薩摩藩を近代藩にするべく、徹底的に新しい改革を始めました。
 斉彬が行なった改革は、非常に多岐にわたります。

 
蒸気船の製造、汽車の研究、製鉄のための溶鉱炉の設置、大砲製造のための反射炉の設置、小銃の製造、ガラスの製造(薩摩切子(さつまきりこ)として今日でも有名です)、ガス灯の設置、紡績事業、洋式製塩術の研究、写真術の研究、電信機の設置、農作物の品種改良

 一々挙げていけば切りがないほどの、当時の技術水準から考えれば、信じられないほどの改革を斉彬は藩内に推進していきました。
 現代においても、斉彬が江戸時代随一の名君であり、英明君主であったと言われる所以は、斉彬が興した近代事業をもってしても分かることでしょう。
 また、斉彬は新しい人材登用や育成にも力を注ぎ、藩内に「藩政において、自分が気付かないことがあれば、どんどん意見書を出すように」という布告を出したのです。

 斉彬が藩主に就任した頃、西郷は同じ加冶屋町郷中の吉井仁左衛門(よしいじんざえもん。後の幸輔、友実)や上之園郷中の伊地知竜右衛門(いぢちりゅうえもん。後の正治)、高麗町郷中の有村俊斎(ありむらしゅんさい。後の海江田信義)、そして、高麗町から加冶屋町郷中に移住してきた、後年西郷の無二の盟友となる大久保正助(おおくぼしょうすけ。後の一蔵、利通)らと共に、朱子学の「近思録」を研究するグループを作っていました。(付記:郷中とは、ごじゅうと読み、町内の区画のことを言います)
 この若き二才(にせ。薩摩では青年という意味)達が集まった集団は、後に「誠忠組(せいちゅうぐみ)」と呼ばれるようになり、西郷は加冶屋町郷中の二才頭(にせがしら。町内の若手リーダーのことを言います)を務めていた関係から、非常に人望があり、その誠忠組のリーダー的存在となっていきます。 
 また、斉彬の布告を見た西郷は、せっせと建白書を書き、藩庁に提出しました。
 西郷が提出した建白書は、現在は残っておらず、その内容は定かではありませんが、藩の農政に関するものであったと伝えられています。
 西郷の建白書は、いかに農民が重税に苦しみ、困難な生活を強いられているかというようなことを切々と訴えたものであったことでしょう。これは以前、郡奉行の迫田から学んだ「国の根本は、農民である」という西郷の愛農思想に準拠したものだと言えます。
 また、西郷は農政に関すること以外でも、先年のお由羅騒動で処罰された正義の武士達が、未だ遠島や謹慎の処分を解かれていないことに不満を持ち、そのことも意見書に書き度々提出したと伝えられています。
 このような西郷の建白書や意見書は、後に藩主・斉彬の目に留まり、斉彬は西郷の存在を知るようになったのです。
 そして、安政元(1854)年、西郷は郡方書役助から「中御小姓・定御供・江戸詰(ちゅうおこしょう・じょうおとも・えどづめ)」を命ぜられました。
 西郷終生の師であり、神とも崇めた斉彬との出会いは、この時から始まったのです。


(江戸勤務)
 斉彬の参勤交代に付き従い、薩摩から江戸薩摩藩邸に勤務することとなった西郷は、斉彬より「庭方役(にわかたやく)」を拝命しました。
 庭方役と言えば、何だか植木職人のようなイメージを受ける方も多いとは思いますが、実際はそのような役目ではありません。
 当時、身分の低い藩士が、藩主や家老といった身分の高い人物に拝謁する際には、随分と面倒な手続きが必要でした。身分に関して厳しい封建制とはこういうものなのですが、西郷の書いた建白書を何度も読み、西郷のことを頼もしい若者と感じていた藩主・斉彬は、西郷を薩摩藩を背負って立つ人物としての将来性を見込み、面倒な手続きを取らずに自由に庭先などで会うことの出来る庭方役に任命したのです。
(付記:西郷が庭方役に任命されたことを幕府の「隠密」のような職に就いたと記している書籍がありますが、それは大きな誤解です)

 庭方役に任命された西郷は、そこで初めて斉彬に拝謁しました。
 自分にこれだけの配慮をしてくれた斉彬に、西郷は涙が出んばかりに感激したことでしょう。「この人のためなら喜んで命を捧げよう」とも、西郷は考えたことでしょう。
 この日から西郷は、斉彬より日本の現在の政治情勢や諸外国の状況と事情、そして日本の政治的課題等を詳しく教育されました。斉彬自身も西郷と接する度、「この若者は、必ずものになる」と確信し、愛情を持って西郷を一人前の人物になるよう教育したのです。
 そんな二人の関係を示すものとして、薩摩地方には「斉彬公が西郷どんを呼んでお話をなさる時は、たばこ盆をおたたきになる音が違った」という伝承が残されています。
 斉彬の薫陶を受けた西郷は、当時天下に名を馳せていた水戸藩の藤田東湖(ふじたとうこ)や戸田蓬軒(とだほうけん)、越前福井藩の橋本左内(はしもとさない)といった名高い人物と交流を持つこととなり、次第に西郷の名も諸藩士の間で知られるようになっていきました。
 このようにして、西郷は斉彬によって天下のことを知り、世に出さしめられたのです。





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